Pieter Balstra en Henk Hoekstra van UNIS Flyers: “Thialf moet het Papendal van de ijssporten worden”

0

HEERENVEEN – Sinds de bestuurswisseling van 2011 heeft ijshockeyvereniging UNIS Flyers de weg naar boven terug weten te vinden.

De ijshockeyclub behoort anno 2020 samen met de Tilburg Trappers tot de absolute top van Nederland, met sinds 2013 driemaal bekerwinst (2016, 2017, 2020), tweemaal het landskampioenschap (2016 en 2017), het kampioenschap in de BeNeLeague competitie (2017) en winst in de strijd om de Ron Bertelingschaal (2018). Dat succes zijn weerslag heeft op enerzijds het zakelijke reilen en zeilen van de club, maar anderzijds ook op het aantal leden, moge duidelijk zijn. De tribunes zitten vol, het aantal businessclub leden staat op 109 en de club telt ruim 350 jeugd- en recreatieleden. Maar het is niet alles goud wat er blinkt. Er zitten ook wat ‘scheuren in het ijs’. Een terugblik en een kijkje naar de toekomst met voorzitter Henk Hoekstra en bestuurslid Commerciële Zaken & Businessclub Pieter Balstra.

Pieter Balstra is sinds 2012 bestuurslid Commerciële Zaken & Businessclub van UNIS Flyers. In het dagelijks leven is hij accountmanager bij Van der Let & Partners in Heerenveen.

UNIS Flyers voorzitter Henk Hoekstra is eigenaar/directeur van HS-Consulting (Hoekstra Sports Consulting) en gepokt en gemazeld in de sport in de breedste zin van het woord.

Feenstra Flyers

“Toen ik een jaar of 16-17 was zat ik al regelmatig bij de Feenstra Flyers op de tribune, ” begint Henk Hoekstra, “en alles wat beweegt en met sport heeft te maken krijgt op de TV mijn aandacht.” Hoekstra heeft zijn hele leven in de sport gezeten, was onder meer financieel directeur van sc Heerenveen en verzamelt uit hoofde van zijn beroep jaarlijks meer ‘frequent flyer points’ dan de gemiddelde Nederlander in zijn hele leven. “Toen ik aantrad als voorzitter kreeg ik een twijfelachtige erfenis op mijn bordje. De club was in de jaren daarvoor in een negatieve spiraal gekomen, waardoor de tribunes leeg waren, de bodem van de schatkist in zicht, het ledental op de vingers van twee handen te tellen en het aantal businessclub leden tot beneden het vriespunt was gedaald.”

Negatieve spiraal doorbreken

“Het was dus zaak om de negatieve spiraal waar ‘de Flyers’ in zaten te doorbreken met een doorwrochte lange termijnvisie,” legt Hoekstra uit. “We hebben daarvoor oud-ijshockeyers, bestuurders en zelfs de oprichters van de club, Frans en Freek Bijlsma, benaderd. Mensen met verstand van het ‘spelletje’, die het ijshockey-DNA tot in elke vezel van hun lichaam hebben. ‘Terug naar de basis van de club’ was de uitkomst van dat brede overleg. In januari 2013 schonk de UNIS Group uit Grou ons haar vertrouwen als hoofdsponsor en vormde daarmee een gedegen financieel fundament voor de wederopbouw van de Flyers. Een geweldige hoofdsponsor die ons nu al meer dan zeven jaar steunt. Er werd gebouwd aan de kwaliteit van het eerste team, hetgeen zich vertaalde in een elk jaar positievere klassering en uiteindelijk in 2016 en 2017 het landskampioenschap en bekerwinst. UNIS Flyers stond weer op de kaart!”

Loyaliteit

Ook aan de onderkant werd het nodige werk verzet, volgens Pieter Balstra. “Wij zijn in Heerenveen begonnen met een Regionaal Training Centrum voor het noorden van Nederland, RTC Noord, waar 25 getalenteerde jeugdspelers door twee professionele trainers dagelijks worden opgeleid tot potentiele eerste teamspelers voor de Flyers maar ook voor Leeuwarden en Groningen. Dus inzet op ‘eigen kweek uit de regio’. Bijkomend voordeel daarvan is dat je een loyale spelersgroep krijgt. Alles wat je ‘van buiten’ haalt kost enerzijds geld en verdwijnt bij wijze van spreken naar een andere club als ze daar honderd euro meer kunnen verdienen. Door de stijgende prestaties werd ijshockey niet alleen bij de jeugd populairder, maar ook het bezoekersaantal steeg tot gemiddeld 1800 per wedstrijd, met als kers op de taart de bekerwedstrijden waarbij ‘de bak’ met een slordige 3.000 enthousiaste ijshockeyfans tjokvol zat.

Ter illustratie: Zeven jaar geleden zijn we begonnen met een campagne voor de jeugd, een billboard met de slogan ‘Hoe Cool ben jij? Kom naar de ijshockey sCool’. Die slogan gebruiken we nog steeds. Daar staan twee oud buurmeisjes op, die twee weken geleden, nu zeven jaar later, een WK speelden met het Nationale jeugdteam. Er ontstaat dus een ‘flow’. Zowel in de aanwas van nieuwe leden, prestaties en commerciële aandacht. En dan heb je de mogelijkheid om je ook op andere gebieden te onderscheiden, zoals maatschappelijke betrokkenheid. We zijn een Friese club, dus hebben we een benefietwedstrijd gespeeld waarin het Agrarisch Natuurfonds Fryslân, en dan met name de Friese Weidevogel, centraal stond.”

‘Scheuren in het ijs’

Pieter Balstra: “We maken op dit moment een gezonde groei door, maar het is niet alleen ‘Hallelujah’. We hebben de afgelopen jaren de nodige tegenslagen gehad. Zo kregen we op 6 december afgelopen jaar te horen dat de ijshockeyhal dicht moest omdat bij een bouwkundig onderzoek naar voren kwam dat de constructie van de hal instabiliteit vertoonde, wat met name door invloeden als harde wind of een pak sneeuw tot onveilige situaties of zelfs calamiteiten zou kunnen leiden. De hal is toen twee maanden dicht geweest en het lot van UNIS Flyers hing aan een zijden draadje, maar met vereende krachten en een vergoeding in de kosten van de gemeente Heerenveen hebben wij het gered.

In 2015 en 2016 hebben we moeten improviseren tijdens de vernieuwbouw van Thialf, waar de ijshockeyhal aan vast is gebouwd. In plaats van de business lounge stond er voor de hal op het parkeerterrein een tent waarin we onze zakelijke klanten moesten ontvangen.

In 2013 liet de ijsmachine het al eens een maand lang afweten tijdens het seizoen, waardoor we er geen gebruik van konden maken. We zitten in een hal die 54 jaar oud is en dus behoorlijk gedateerd. Er is vorig jaar zes ton geïnvesteerd in het dak van die hal, maar gezien de groei die UNIS Flyers doormaakt en het tekort aan capaciteit zou een nieuwe multifunctionele ‘state of the art’ ijshockeyhal met één extra trainingshal, zoals burgemeester Tjeerd van der Zwan ons in zijn nieuwjaarstoespraak heeft beloofd, een veel betere optie zijn. Want één baan voor ruim 350 recreanten en jeugdspelers betekent dat die baan elke dag tot na middernacht bezet is. Willen we door ontwikkelen dan hebben we meer ijs nodig en dat kan al snel gerealiseerd worden met een heel eenvoudige extra hal als trainingsaccommodatie op het parkeerterrein achter de bestaande hal. Uiteraard met vervanging van de bestaande accommodatie op termijn, maar die discussie staat op een laag pitje zo hebben we onlangs begrepen.”

Nummer één sport Olympische Winterspelen

Henk Hoekstra: “De naam Heerenveen staat als een huis wanneer het om sport gaat. Of het nu om voetbal gaat, langebaanschaatsen, ijshockey of turnen, Heerenveen heeft een enorme naamsbekendheid en daar zou je gebruik van kunnen, neen, móéten maken. Het zou mooi zijn wanneer de directie en Raad van Commissarissen van Thialf meer ambitie zouden tonen om ‘het Papendal van de ijssporten’ te worden. Tenslotte is ijshockey de nummer één sport op de Olympische Winterspelen.

Het nationale damesteam is momenteel de nummer zestien van de wereld. Met wat extra aandacht en goede faciliteiten zouden ze wellicht binnen een aantal jaren kwalificatie voor de Olympische Spelen af kunnen dwingen. En waarom zou Thialf daar geen centrale rol in kunnen spelen? Daarnaast bestaan er nog andere ijssporten zoals curling en shorttrack.

Ideeën zijn er dus genoeg, maar de feitelijke initiatieven moeten hetzij van de eigenaar van de hal komen, en dat is de gemeente, of van de beheerder, en dat is Thialf, in samenwerking met de gebruikers.”

Wat is sport ons waard?

“We hebben elkaar nodig om verder te komen. Over een heel seizoen genomen verwelkomen we bij UNIS Flyers ruim 45.000 bezoekers, waarmee we de derde club van Friesland zijn. We mogen dus wel stellen dat de sport breed wordt gedragen. Dus wordt het hoog tijd voor een breed gedragen discussie met alle betrokkenen over de vraag: ‘Wat is sport ons waard?’ Wil je blijven groeien, dan moet je vasthouden aan je visie, presteren op niveau, entertainment bieden, gezelligheid en beleving”, aldus Hoekstra. Om tot besluit te concluderen: “Maar dat moet wel kunnen, want dat kost geld.”

Maatschappelijk Partner Agrarisch Natuurfonds

De benefietwedstrijd in de BeNeLeague tussen UNIS Flyers en Antwerp Phantoms vloeit voort uit het maatschappelijk partnerschap dat UNIS Flyers en het Agrarisch Natuurfonds Fryslân, waarmee UNIS Flyers haar betrokkenheid bij Fryslân en in het bijzonder met de natuur en de weidevogels wil laten zien. De samenwerking wordt letterlijk eenmalig zichtbaar gemaakt in het logo op de shirts van de UNIS Flyers spelers. De arend die normaal in het logo van UNIS Flyers is te vinden wordt vervangen door de kievit. De wedstrijd en de randactiviteiten hebben 5790 euro opgebracht voor het Agrarisch Natuurfonds Fryslân.

Door Wim Walda

Het is niet meer mogelijk te reageren

X
X

Deel dit met een vriend